80-luvulla Toyota halusi lyödä luun kurkkuun saksalaisille ja amerikkalaisille. Aseen nimi oli Lexus LS 400.

OLYMPUS DIGITAL CAMERA

Elokuussa 1983 Toyotan pääkonttorissa Japanissa otettiin tavoitteeksi kunnianhimoinen sotasuunnitelma, jonka tarkoituksena oli nostaa Toyota mukaan kilpailemaan amerikkalaisten ja eurooppalaisten ylemmän luokan autonvalmistajien kanssa. Toyotan hallituksen silloinen puheenjohtaja Eiji Toyoda käynnisti projektin koodinimellä F1, joka viittasi sanoihin ”flagship” (lippulaiva), ja ”numero 1”.  Suunnitelman suureellisuudesta kertoo, että tavoitteelle ei asetettu varsinaista budjettia tai takarajaa, vaan tarkoituksena oli pyrkiä parhaaseen mahdolliseen lopputulokseen edellä mainituista asioista piittaamatta.


Uudessa autossa ei saanut olla olemassa olevia Toyotan osia, ja sen piti olla ilmanvastuskertoimeltaan, hiljaisuudeltaan, huippunopeudeltaan ja polttoaineenkulutukseltaan terävintä kärkeä. Massiivinen kehitystyö käsitti 60 autosuunnittelijaa, 1400 insinööriä 24 eri kilpailevassa tiimissä, 2300 asentajaa ja yli 200 avustajaa. Kuuden vuoden aikana rakennettiin käsittämättömät 450 tutkielmaa auton muotoilusta, ja peräti 900 erilaista moottoriprototyyppiä. Autoja testattiin yhteensä yli 2,7 miljoonaa kilometriä Euroopan hyisiltä talviteiltä aina Arizonan aavikoiden polttavaan kuumuuteen, sekä Saudi Arabian ruuhkaisilta teiltä Yhdysvaltain erämaihin.

Vihdoin tammikuussa  vuonna 1989 valmis auto teki debyyttinsä Pohjois-Amerikan kansainvälisessä autonäyttelyssä Detroitissa Mighiganissa. Lopputuloksen on sanottu olevan yksi Toyotan historian valmistuslaadultaan ja ominaisuuksiltaan kaikkien aikojen hienoimmista autoista. Lexuksen sydämenä oli uusi 32-venttiilinen V8-moottori, josta saatiin kutiteltua 250 hevosvoimaa, 8.5 sekuntia 0-100km/h ja 250 kilometrin huippunopeus. Pahimpiin vihollisiinsa BMW 735i ja Mercedes 420 SE verrattuna Lexus oli sisätiloiltaan hiljaisempi, huippunopeus oli suurempi, paino ja ilmanvastus oli pienempi.


Toyotan tuhkimotarina ulkomaisten rikkaiden liikemiesten keskuudessa ei suinkaan ollut täydellinen. Kotimaassaan Lexus sekoitti omaa pakkaansa sikäläisten luxus-autojensa Crownin ja Centuryn osalta. Pahempi moka tapahtui kuitenkin Lexuksen kohdemarkkinoilla, kun heti tuoreeltaan uusissa autoissa todettiin vikaa takavalojen sähkökytkennöissä. Toyota reagoi asiaan välittömästi ja huolsi kaikki myymänsä autot 20 päivän sisällä, mikä oli omiaan rakentamaan valmistajansa imagoa nopeaan reagointiin virheiden sattuessa. Kansainvälisessä kuluttajatutkimuksessa vuodelta 2007 LS 400 on niiden suositeltujen autojen joukossa, jotka kestävät huollettuina vähintään 320.000 ajokilometriä. Jo 35-vuotta kestäneen kehitystyön aikana Lexus on säilyttänyt nimensä automerkkinä, joka on todellinen uhka Mercedes ja BMW –kauppiaille.