Tämä kuva oli saksalaismerkille painajainen: Muistatko vielä kaatuvan A-luokan Mersun?

Olipa sitten kyseessä Rolls-Royce, Cadillac tai Mercedes-Benz, niin virheiden tekeminen on inhimillistä myös paremman väen valmistajille. Kun punttiin on niin sanotusti jo valahtanut, ratkaisee ennen kaikkea miten asiakastyytyväisyys varmistetaan virheen havaitsemisen jälkeen. Vuonna 1997 valmistajalleen vallankumouksellinen Mercedes A-luokka lupasi suuren auton turvallisuutta pienen auton koossa. Ikävä kyllä valmistaja oli valehdellut asiakkailleen.

A-luokan Mersu oli 3,6-metriä pitkä, mutta moottori ja muu mekaniikka saatiin ahdettua tasaiselle lattia-alustalle, ja kattolinjakin oli pikkuautoksi korkea. Lopputuloksena oli yllättävän tilava viiden aikuisen matkatavaroineen kantava auto. Vaikka kulkupeli oli susiruma ja ohjaamokin halvan muovinen takasi keulalta löytyvä kolmisakarainen merkki asiakkaiden innokkuuden uutta automallia kohtaan. Myyntiä edesauttoi sekin, että 90-luvun lopun Mercedeksien laatuongelmat eivät olleet vielä tapetilla. Kaikkea tätä oli kuitenkin seuraamassa suurempi katastrofi, josta ei selvitty puhumalla kauniita.


Kun A-luokkaa esiteltiin medialle tarttui ruotsalainen Teknikens Värld -lehti tuumasta toimeen, ja vei Mersun testiradalle. Tässä surullisenkuuluisassa testissä oli tarkoitus tehdä kuvitteellinen hirven väistötesti tasaisessa 62 km/h nopeudessa. Testissä ei saanut käyttää lainakaan jarruja, ja siinä tuli tehdä nopeasti väistöliike palaten välittömästi takaisin omalle kaistalle. Testiä oli tehty ennenkin useilla autoilla, joten mihinkään erikoiseen kokeeseen uutta Mersua ei oltu viemässä. Lokakuussa 1997 lehden kokenut autojen päätestaaja Robert Collin halusi Mercedekseen viisi ihmistä, sekä 75 kiloa matkatavaroita, mikä on tyypillinen asetelma lähdettäessä reissuun autolla hieman suuremmalla joukolla.

Laajalti levinneellä testivideolla nähdään, kuinka Mercedes nousee väistöliikkeen aikana kahdelle renkaalle, ja lopulta kellahtaa kumolleen. Kukaan ei loukkaantunut hötäkässä pahemmin, joskin itse saksalaisvalmiste meni lunastuskuntoon. Pian onnettomuuden jälkeen vitsailtiin, että jopa itä-saksalainen Trabant olisi selvinnyt testistä! Mercedes-Benzin virallinen kannanotto tapahtumiin oli, että testi on epärealistinen, ja että minkä tahansa auton saisi kaatumaan niin halutessaan. Samalta suunnalta löydettiin myös vikaa käytössä olleista Goodyearin renkaista. Tapahtunut yritettiin kuitata toteamalla kyseessä olleen yksittäistapauksen, ja että automalli on täysin turvallinen käyttää.

Todellisuudessa Mercedeksen omissakin testeissä oli huomattu, että lyhyen ja korkean auton käytökseen ääritilanteissa kuului vakavat ajovakauden ongelmat. 19 päivän kuluttua testistä Mercedes teki täyskäännöksen, ja teki yhden radikaaleimmista päätöksistään koskaan. A-luokan Mercedesten jakelu keskeytettiin, ja 2600 jo toimitettua autoa kutsuttiin takaisin. Koko mallin tuotantolinja keskeytettiin 12 viikon ajaksi, jotta alustaa päästiin muokkaamaan. 90-luvun lopulla ESP-ajonvakautusjärjestelmä oli kallis varuste, joka löytyi ainoastaan valmistajansa S-mallin edustusautosta. Mercedes päätti kuitenkin asennuttaa myös mallistonsa halvimpaan autoon, eli A-luokkaan samaisen järjestelmän ilman lisäkustannuksia.

Lopulta itse ex-formulatähteä Niki Laudaa pyydettiin koittamaan saada paranneltua A-Mersua kaatumaan julkisuustempauksessa. Kun auto ei enää kaatunut, Mercedeksellä huokaistiin syvään henkeä. Sittemmin samaisessa pahamaineisessa testissä on saatu useampaa muutakin autoa käyttäytymään testissä täysin hallitsemattomasti, joten A-Mersun tapaus sai olla testin historian ensimmäinen ja kuuluisin.